Les trésors volés au Royaume du Cambodge doivent être restitués

Statue khmère

Une galerie présentant une collection d’objets anciens de sculptures cambodgiennes du Metropolitan Museum of Art est un espace bien agencé et très lumineux. Les visiteurs peuvent y admirer en toute tranquillité l’art, juste dérangés quelquefois par les pas des gardes ou le doux bruit du climatiseur se faisant entendre. L‘état cambodgien prétend affirme qu’au moins 45 œuvres d’art de la collection du Musée sont illégales et dérobées par des pillards dans les ruines des temples du Royaume et sortis en contrebande du pays.

Les visiteurs pourraient soutenir la réticence du musée à remettre ces pièces d’art au Cambodge. Ne sera-t-il pas plus en sureté et mieux conservé dans ce musée prestigieux ? Plus de visiteurs à New York pour voir cette partie glorieuse de l’histoire commune de l’humanité ? En tant qu’avocat spécialisé dans le patrimoine culturel, je crois que le Cambodge a le droit légal de récupérer son patrimoine volé, quelle que soit la réponse à ces questions. Mais ma récente visite dans le pays m’a montré que les New-Yorkais n’ont pas à s’inquiéter sur l’avenir de ces sculptures.

Visiter les sites des temples où les œuvres d’art ont été volées ne pouvait pas être plus différent que de se promener dans le musée. Alors que je me promenais dans les couloirs du complexe du temple d’Angkor Wat et que j’escaladais la pyramide à sept niveaux de Koh Ker cet été, ma chemise était trempée de pluie et de sueur, mes chaussures étaient rouges de boue et mes jambes de pantalon bordés de graines crochues de la végétation essayant continuellement de se faufiler un peu plus près des ruines. Parfois, la bande-son de mes visites était la conversation dans de nombreuses langues d’autres touristes. Sur des sites plus éloignés, j’ai entendu des cloches tinter autour du cou du bétail en pâturage ou le sifflement froissé qu’une colonne de fourmis fait sur son chemin à travers la forêt. Contrairement au musée sans parfum, je pouvais toujours sentir les arbres, avec des bouffées occasionnelles d’encens allumées par les Cambodgiens comme une offrande aux esprits que beaucoup croient encore résider dans ces sites sacrés.

Être pris dans une foule d’autres visiteurs à Angkor Wat m’a aidé à imaginer les raisons pour lesquels ces complexes de temples ont été construits. Même sur le site moins fréquenté de Koh Ker, les fragments de poterie qui recouvrent le sol près des temples font penser aux milliers de personnes qui y apportaient autrefois des offrandes. Vous pouvez vous pencher et mettre vos doigts dans les rainures de l’argile qu’un potier a faite du bout des doigts il y a mille ans.

Bien sûr, les New-Yorkais trouvent plus facile de prendre un métro pour leur musée qu’un avion pour le Cambodge. (En revanche, la relative facilité d’obtention d’un visa touristique pour le Cambodge et le faible coût de la vie du pays rendent l’inverse vrai pour la plupart des visiteurs du reste du monde.)

Les sculptures étaient à l’origine placées dans des complexes élaborés, entourés de centaines d’autres images sculptées et peintes. Ensemble, ils ont raconté les histoires passionnantes de la mythologie et de l’histoire cambodgiennes. Les détails de chaque personnage individuel sont exquis, mais les voir seuls n’a pas le même sens.

Prenons, par exemple, deux sculptures du 10ème siècle que le Musée américain a rendues au Cambodge en 2013 après que les autorités cambodgiennes aient rassemblé des preuves prouvant que des pillards les ont déterrées d’un temple à Koh Ker et les ont vendues à un trafiquant, qui sera plus tard accusé de contrebande d’antiquités cambodgiennes volées. De retour au Cambodge elles trônent désormais au sein du importante collection et les admirer ici a vraiment un sens.

Les Cambodgiens ne sont pas seulement motivés à préserver leur patrimoine par fierté nationale ou par appréciation de ses qualités esthétiques ou spirituelles. Ils savent également que la préservation est financièrement nécessaire pour maintenir les revenus du tourisme, qui ont atteint près de 5 milliards de dollars en 2019, en circulation. De nombreux Cambodgiens vivent du tourisme : les guides, les hôtels, les restaurants et les vendeurs de souvenirs sur les sites.

Dans les jours sombres et économiquement désespérés sous les Khmers rouges, certains Cambodgiens ont été incapables de résister à l’argent offert par les trafiquants pour piller les temples. Mais depuis deux décennies, le tourisme a permis aux Cambodgiens de reprendre leur rôle de gardiens des sites, poursuivant une tradition qui les a maintenus intacts pendant des siècles.

Angkor Autrement l’organisateur de séjours réussis.

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