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L’orbiteur Mars Express a relayé les données de sept missions martiennes différentes.

Lorsqu’un rover explore la surface de Mars, il ne renvoie pas directement ses données vers la Terre. Et ce, pour deux raisons : Premièrement, cela nécessiterait une grande et puissante antenne, ce qui serait encombrant et coûteux à ajouter, et deuxièmement, en raison des rotations de la Terre et de Mars, tout emplacement à la surface serait parfois orienté dans la mauvaise direction.

Ainsi, pour récupérer les données des missions à la surface de Mars, nous utilisons un réseau d’orbiteurs martiens, qui collectent les données des rovers et des atterrisseurs et les relaient vers la Terre. Connus sous le nom de réseau de relais martien, ces engins spatiaux en orbite assument des fonctions de relais en plus de leur rôle scientifique d’observation de la planète rouge. Récemment, l’un de ces orbiteurs, Mars Express de l’Agence spatiale européenne (ESA), a établi un nouveau record en relayant les données de sept missions différentes à la surface de Mars.

Une impression d’artiste de Mars Express. Le vaisseau spatial a quitté la Terre pour Mars le 2 juin 2003. Elle a atteint sa destination après un voyage de six mois et étudie la planète depuis début 2004. ESA – D. Ducros

Depuis son arrivée sur Mars en décembre 2003, Mars Express a relayé les données de six missions de surface de la NASA (quatre rovers et deux atterrisseurs) et d’un rover chinois. Les engins spatiaux opérant sur Mars sont conçus pour que leurs communications radio soient interopérables, de sorte que les missions de surface et les orbiteurs construits par différentes agences peuvent communiquer entre eux. Ce niveau de coopération internationale signifie que les données d’un rover peuvent être relayées par l’orbiteur le plus proche, même s’il est d’un autre pays.

« Le relais des données est un élément essentiel de l’exploration de Mars », a déclaré James Godfrey, responsable des opérations du vaisseau spatial Mars Express au centre de contrôle de la mission ESOC de l’ESA, dans un communiqué. « Nous sommes fiers que Mars Express ait joué un rôle dans le réseau interagences de relais de données martiennes pendant de nombreuses années et ait soutenu tant de moyens de surface. Ce réseau sera vital pour soutenir les futures missions vers la planète rouge, telles que celles de la campagne de retour d’échantillons de Mars. »

Mars Express a relayé les données des petits rovers Spirit et Opportunity de la NASA, qui ont étudié de près la géologie de Mars, depuis les atterrisseurs Phoenix et InSight. Ces atterrisseurs ont étudié l’histoire de l’eau et l’intérieur de la planète. Des données ont également été relayées par les rovers Curiosity et Persévérance, qui recherchent actuellement des preuves de vie ancienne sur la planète. L’année dernière, Mars Express a également effectué un test de communication avec le rover chinois Zhurong, afin de tester une nouvelle technique d’envoi de données dans un sens ou dans l’autre.

Angkor Autrement – Agence locale au Cambodge – www.angkorautrement.com



 

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